De contrasten van de twee eerste album covers van Pony Bradshaw zijn groot. Was er op debuut album Sudden Opera (2019) nog een realistische foto met een kind achter een piano zittend op een stoel te zien. Voor zijn recente album Calico Jim is er een cartoonachtige tekening gebruikt met een koppel en een hond in het bos. Wat je zou verwachten is dat de muziek dan ook zou verschillen van elkaar. Niets is minder waar. Calico Jim is een duidelijk vervolg op Sudden Opera en brengt weer genoeg Americana met zich mee.

En dat gaat Bradshaw helemaal niet verkeerd af. De formule is inmiddels bekend, maar toch blijft zijn muziek intrigeren en is het vooral genieten. Sudden Opera had erg sterke Americana liedjes en ook op Calico Jim staan er dito een aantal mooie nummers op. Je merkt dat de muziek doordacht en met veel aandacht geproduceerd is. Niet heel verwonderlijk heeft Bradshaw zich met zijn familie teruggetrokken in het zuiden van de Appalachen gebergte. Hij heeft daarom genoeg tijd om handen om zijn muziek te perfectioneren. En dat merk je aan alles op Calico Jim.

Single Sawtoothed Jericho is een mooi voorbeeld van een nummer die doordacht is en meteen opvalt. Met snerpende fiddles die de start geven aan dit nummer mondt het uit tot schurende gitarengeweld. De tedere en unieke stem van Pony Bradshaw maakt Sawtoothed Jericho helemaal af. Dit is Americana muziek zoals het hoort te zijn.

De muziek van Bradshaw is kwalitatief erg goed en heeft bovendien een bepaald episch karakter van aard. Je hebt het gevoel dat elk nummer op Calico Jim in een grote uitbarsting kan uitspatten. Dat doet het niet bij alle nummers, maar de dreigende muzikale inkleuring zorgt daar wel steeds voor. Dit zorgt er in ieder geval dat je aandacht tijdens het beluisteren niet verslapt. Het blijft een interessant spektakel die tot slotnummer Pork Belly Blossom boeiend blijft.

Dat epische karakter komt bijvoorbeeld mooi terug bij Guru. Het begint vrij rustig met prachtige vocalen van Bradshaw en een verslavende melodie. Het liedje ontpopt zich uiteindelijk met zwaar gitaargeweld en machtige uithalen van Bradshaw die je steeds opnieuw blijft verbazen. Het is een van de krachtigste nummers op het album.

Pony Bradshaw heeft met Calico Jim voor mij een van de eerste hits te pakken van 2021. Een pure Americana plaat die desalniettemin een eigen geluid nastreeft. Bradshaw besteedt veel aandacht aan zijn vakmanschap en dat wordt vroeg of laat echt wel gewaardeerd. Misschien blijft Bradshaw met Calico Jim nog wel onder de radar, maar succes kan op deze manier niet uitblijven.